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Zapad 2017 (Septiembre 14 al 24) ha consistido en una seria de maniobras militares por parte de Rusia y Bielorrusia en la parte oriental de los países aliados de la OTAN en Europa (Lituania, Polonia, Estonia y Letonia) que han supuesto un movimiento arriesgado y de muestra de fuerza similar a los que hubo durante la Guerra Fría (un total de 12.700 soldados, 7.200 bielorrusos y 5.500 rusos)[1]. El ejercicio militar consistía en una serie de maniobras frente a un adversario “ficticio” en un escenario de naturaleza hostil: no fue casualidad la elección geográfica en disputa con la OTAN en la parte oriental de Europa ni que los protagonistas antagonistas fueran las principales fuerzas aliadas de Estados Unidos. Las fuerzas militares rusas y bielorrusas establecieron la naturaleza “defensiva” del ejercicio operativo frente a un posible movimiento de desunión por parte de adversarios en la zona occidental de un área rusa-bielorrusa (justamente donde existe la disputada área de Viejšnoryja).

Analizamos aquí las características del ejercicio, su importancia estratégica y posibles influencias y condicionamientos futuros:

GEOPOLÍTICA e importancia estratégica:

  1. Viejšnoryja: Zona que se autoproclamó estado y que corresponde a la región de Grodno, Minsk y Vítebsk, en la parte occidental de Bielorrusia. Tiene influencia católica y lituana desde que estuvo bajo control del Gran Ducado de Lituania hacia el siglo XIII. Es en ese sentido que actualmente la zona de Viejšnoryja sigue manteniendo conexiones culturales e históricas con Polonia y Lituania. Grodno es la capital de Viejšnoryja fue un importante centro cultural y social de Polonia, así como también simbolizó la segunda capital del Gran Ducado de Lituania.
  2. Ejercicios militares: La Cumbre de Gales de la OTAN en el 2014 anunció abiertamente la pretensión de realizar ejercicios militares continuados desde entonces en la franja oriental de la organización con la intención de mantener preparados a los aliados ante un escenario posible provocado por un actor hostil. Son movimientos de coordinación y de respuesta rápida (a través de las unidades de NATO Response Force (NRF), que son entrenados por la Allied Command Transformation (ACT) para actualizar a la Alianza en los desafíos actuales y prospectivos) que sin duda, el realizarlos en la frontera rusa, representa el sentimiento de inseguridad y de desconfianza de la Alianza frente al gigante ruso.

Los países de influencia soviética, pero a la vez de anterior influencia occidental también, justo en la zona estratégica del Báltico y en la puerta de entrada a Europa en su conexión con oriente, convierte esa franja en un escenario de perpetua militarización e inestabilidad sujeta a los movimientos de influencia y de exhibición de fuerza militar. No obstante, no es una realidad provocada únicamente por la OTAN; Rusia realiza ejercicios y maniobras militares cada año igualmente como entrenamiento defensivo en cuatro posibles regiones que rodean-y hacen vulnerable a la Federación Rusa y sus aliados.

Distribution of Roman Catholics in Belarus (Kasparov.ru)
Distribution of Roman Catholics in Belarus (Kasparov.ru)

Geoestrategia:

  1. Se advierte el factor social como elemento clave de influencia y de geoestrategia. Muchos expertos consideran que el movimiento político de Lituania sobre Bielorrusia durante el Gran Ducado de Lituania del siglo XIII coincide con unos intereses geoestratégicos para influir sobre la parte católica de ese país y remarcar la diferenciación entre el Occidente católico frene a la Rusia ortodoxa[2].
  2. Ya se advertía un pulso histórico entre Rusia y Lituania sobre la influencia occidental y oriental y de la iglesia católica frente a la ortodoxa, que comenzó hacia el siglo XV y XVI. El crecimiento ruso y su necesidad de expansión hacia el oeste ya puso en alerta a Lituania y Polonia en esos siglos, que vieron necesaria la formación de una alianza para formalizar una fuerza-tapón frente al expansionismo ruso.
  3. La presencia, además, de la OTAN en defensa de los intereses y la integridad territorial de los países miembros de la organización en esa zona del Báltico nos traslada de nuevo a la disputa entre los grandes gigantes de la Guerra Fría en su continua lucha de influencia en la franja este europea.
Distribution of Belarusians of Polish descent (Belarus Digest)
Distribution of Belarusians of Polish descent (Belarus Digest)

Prospectiva – influencia regional/Actores

  1. Influencia en Viejšnoryja: El ejercicio Zapad 2017 impactó sobre todo en la región de Viejšnoryja, representada de forma “ficticia” en las maniobras ruso-bielorrusas. Es por ello que la población bielorrusa aprovechó, a través de la opinión y las redes sociales como medio de influencia, para reivindicar la democracia y la libertad de la zona de Viejšnoryja con un cambio de gobierno en la zona acercando el ejercicio ficticio a una probable (y deseada) realidad. La respuesta de los usuarios de internet en favor de la independencia de esa zona fue inmediata justificando los símbolos e identidades ya propios de Viejšnoryja (bandera, capital, escudo de armas, pasaportes ficticios…).
  2. Ejercicio de simulación cercano al escenario Ucraniano-bielorruso: Además de reflejar el temor ruso a la influencia socio-cultural de la OTAN en el extremo occidental de Bielorrusia, Zapad 2017 también acoge una realidad cercana a lo que podría pasar en el extremo oriental de ese mismo país en la frontera con Ucrania, como una reacción y respuesta ucraniana tras los ejercicios mantenidos por estos y sus aliados de la OTAN en el 2017 llamados Rapid Trident[3] y en el 2015 como Trident Juncture (con unas 30.000 tropas aliadas)[4]. Al final, tanto Rusia como la OTAN están operando ante la temida pregunta estratégica del What if? (¿Y si…?) con la intención de adelantarse a lo temido.
  3. Rusia como muro defensor de sus intereses regionales y globales: El Ministro de Asuntos Exteriores ruso identificó este ejercicio militar como una “simulación defensiva”, tratando de transmitir una imagen de potencia aseguradora de la estabilidad regional en favor de los aliados de la Federación frente a una OTAN amenazante y expansiva. Representa la realidad de un escenario no lejos de lo posible tras lo experimentado en Ucrania, con tácticas de guerras de proximidad (proxy wars), que refleja un miedo ruso y de sus aliados de la partición de los países en zonas de influencia haciendo de la franja báltica un escenario ingobernable. Ante esto, Rusia declara su poderío, fuerza y voluntad de presentare como escudo defensivo e imbatible, defensor de una identidad histórica y unificada frente a una sociedad geopolítica y social cambiante y poco predecible donde priman las guerras de influencia y de las percepciones. Pero no solo en las inmediaciones de la Federación Rusa; Moscú ha potenciado sus movilizaciones y ejercicios militares más allá de sus fronteras, coincidiendo con ejercicios de coordinación con China en Asia Central y otros mantenidos en el Ártico[5] que refleja la sobredimensión de la estrategia militar de unos desafíos geopolíticos más inmediatos e interconectados.
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Zapad 2017 (Delfi)

Zapad 2017 (September 14 to 24) has consisted of a series of military maneuvers by Russia and Bilorrusia in the Eastern part of NATO’s allied countries in Europe (Lithuania, Poland, Estonia and Latvia), which led to a risky and strong movement similar to those during the Cold War (Zapad 2017 moved a total of 12,700 soldiers, 7,200 Belarussians and 5,500 Russians). The military exercise consisted of a series of maneuvers against a “fictional” adversary in a scenario of hostile nature: it was no coincidence the geographic choice in dispute with NATO in the Eastern part of Europe nor that the antagonistic protagonists were the main allied forces of the United States. Russian and Belarussian military forces established the “defensive” nature of the operational exercise in the face of a possible disunion movement by opponents in the Western part of a Russian-Belarusian area (just where the disputed area of ​​Viejšnoryja exists).

We analyze here the characteristics of the exercise, its strategic importance and possible influences and future conditions:

GEOPOLITICS and strategic importance:

  1. Viejšnoryja: Area that is self-proclaimed state and that corresponds to the region of Grodno, Minsk and Vítebsk, in the western part of Belarus. It has had Catholic and Lithuanian influence since it was under the control of the Grand Duchy of Lithuania towards century XIII. It is in this sense that today the area of ​​Viejšnoryja continues to maintain cultural and historical connections with Poland and Lithuania. Grodno is the capital of Viejšnoryja, an important cultural and social center of Poland, as well as it also symbolized the second capital of the Grand Duchy of Lithuania.
  2. Military exercises: The NATO summit in 2014 openly announced the pretension of continuing the military exercises in the eastern borders of the organization with the intention of keeping the allies prepared in the face of a possible scenario provoked by a hostile actor. They are searching for coordination and rapid response movements (through the NATO Response Force (NRF) units, which are trained by the Allied Command Transformation (ACT) to update the Alliance on current and prospective challenges) on the Russian border, as it represents the feeling of insecurity and distrust of the Alliance against the Russian giant.

The countries with Soviet influence, but with also Western influence, right in the strategic zone of the Baltic and in the gateway to Europe and its connection with the East, turns that strip into a scenario of perpetual militarization and instability subject to the influence movements and the display of military forces. However, it is not a reality brought only by NATO; Russia also performs exercises and military maneuvers every year as defensive training in four possible regions that surround – and make vulnerable- the Russian Federation and its allies.

GEOSTRATEGY:

  • The social factor is seen as a key element of influence and of geostrategy. Many experts consider that the political movement of Lithuania over Belarus during the Grand Duchy of Lithuania of the thirteenth century coincides with geostrategic interests to influence the Catholic part of that country and to emphasize the differentiation between the Catholic West restrains Orthodox Russia.
  • There was already a historic pulse between Russia and Lithuania about the Western and the Eastern influence as the Catholic Church versus the Orthodox, which began around the 15th and 16th centuries. Russian growth and its need for expansion to the West already put Lithuania and Poland on alert in those centuries as they saw the formation of an alliance necessary to formalize a buffer-force in the face of Russian expansionism.
  • The presence, in addition, of NATO in that area of ​​the Baltic in defense of the interests and territorial integrity of the member countries of the organization brings us back to the dispute between the great giants of the Cold War in its continuous struggle of influence in the east European strip.

PROSPECTIVE AND REGIONAL INFLUENCE

  • Influence in Viejšnoryja: The Zapad 2017 exercise impacted mainly on the region of Viejšnoryja, represented in a “fictitious” way in the Russian-Belarussian maneuvers. This is why the Belarusian population took advantage, through opinion and social networks as a means of influence, to claim democracy and freedom in the area of ​​Viejšnoryja with a change of government bringing the fictional exercise to a probable (and desired) reality. The response of internet users in favor of the independence of that area was immediate, justifying the symbols and identities already belonging to Viejšnoryja (flag, capital, coat of arms, fictitious passports …).
  • Simulation exercise close to the Ukrainian-Belarusian scenario: In addition to reflecting Russian fears of NATO’s socio-cultural influence in the extreme western part of Belarus, Zapad 2017 also welcomes a reality closed to what could happen in the eastern part of that same country on the border with Ukraine, as a reaction and Ukrainian response after the exercises held by these and their NATO allies in the 2017 Rapid Trident exercise and in 2015 Trident Juncture exercise (with about 30,000 Allied troops). The Russian Foreign Minister identified this military exercise as a “defensive simulation”, trying to convey an image of the regional stability power in favor of the Federation’s allies against a threatening and expansive NATO.

In the end, both Russia and NATO are operating in order to prevent and answer the dreaded strategic question of What if? With the intention of anticipating the reactions as defending its regional and global interests.

It represents the reality of a scenario not far from what is possible after what has been experienced in Ukraine, with proxy wars tactics, which reflects a Russian fear of partitioning countries into zones of influence making the Baltic fringe an ungovernable scenario. In the face of this, Russia declares its power, strength and willingness to present itself as a defensive and unbeatable shield, defender of a historical and unified identity against a changing and unpredictable geopolitical situation where wars of influence and perceptions prevail. But not only in the vicinity of the Russian Federation; Moscow has strengthened its mobilizations and military exercises beyond its borders, coinciding with coordination exercises with China in Central Asia and in the Arctic that reflects the oversized military strategy of more immediate and interconnected geopolitical challenges.

MARTA G. OUTÓN

[1] https://medium.com/dfrlab/zapadwatch-viej%C5%A1noryja-the-land-of-free-belarusians-f1b75195a2cb

[2] https://www.memri.org/reports/zapad-2017-exercises-embarrassment-belarus-fictional-state-achieves-life-its-own

[3] https://belarusdigest.com/story/viejsnoryja-the-belarusian-defence-ministry-plays-with-fire/

[4] http://carnegieeurope.eu/strategiceurope/?fa=73184&utm_source=rssemail&utm_medium=email&mkt_tok=eyJpIjoiTjJSbVpUZ3daREpoTnpZNSIsInQiOiJpcUNybmpJR0NEWVZmZ0ZSWVwvT2lwR28rUmdDQ3ZzVWNTdkhXNTdDVm9VcVNyZ0N1V1JpcEdBYnlMTyt0ZnAyaHBRcWdjWWFraGZmbTVpcUhZcXd2VGtWeEUwNnpNdkZmZFF4NHp6d01jajdBYmZ0Mk5Fa21YUmhzbWFqK0NJOXAifQ%3D%3D

[5] https://www.washingtonpost.com/world/europe/russia-held-a-big-military-exercise-this-week-heres-why-the-us-is-paying-attention/2017/09/23/3a0d37ea-9a36-11e7-af6a-6555caaeb8dc_story.html?utm_term=.981b2974ce03

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